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L’avenir des Forces aériennes suisses

La seconde mission des Forces aériennes consiste à assurer le transport aérien au profit de l’ensemble des forces armées du pays. Elles mettent en œuvre pour cela, entre autres, 22 hélicoptères lourds Super Puma et Cougar, 20 hélicoptères légers H135M et une quinzaine de vénérables mais robustes PC‑6 Turbo-­Porter. Les missions des escadres de transport aérien comportent le transport de troupes et de fret, la mise en œuvre des éclaireurs-parachutistes, la recherche et le sauvetage, la lutte contre les incendies et les interventions en cas de catastrophes naturelles. Les compétences des aviateurs suisses en matière d’intervention humanitaire ne sont d’ailleurs plus à démontrer, les Super Puma ayant notamment été engagés au Kosovo en 1999 et à Sumatra début 2005.

Certains Super Puma, équipés de boules FLIR, participent également à la troisième mission principale des forces aériennes : le renseignement. Pour cette tâche, les forces aériennes utilisent depuis la fin des années 1990 une quinzaine de drones ADS‑95, des engins légers d’une autonomie de 4 heures en cours de remplacement par six ADS‑15, désignation locale du Hermes 900, un drone MALE produit par Elbit Systems. En temps de paix, les moyens de renseignement des forces aériennes suisses sont régulièrement utilisés en soutien des opérations de police ou du corps des gardes-­frontières.

Air2030 : moderniser les Forces aériennes suisses

Si l’organisation actuelle des Forces aériennes permet de répondre aux besoins opérationnels en temps de paix, le retrait non compensé des Tiger II réduit progressivement la marge de manœuvre de l’armée suisse en cas de crise prolongée. Et si la Suisse assure sa neutralité sur le plan diplomatique, elle a parfaitement conscience qu’elle se trouve indirectement exposée aux nouvelles menaces auxquelles ses voisins sont confrontés depuis quelques années : terrorisme, cyberattaques, menace balistique, mais aussi retour progressif de la menace russe.

À l’heure où les chasseurs et les systèmes de DCA des Forces aériennes arrivent à bout de souffle, il était donc essentiel pour le DDPS de penser non seulement à leur renouvellement, mais aussi à la mise en œuvre de nouvelles capacités militaires pour faire face à l’évolution des menaces sur le continent. Ainsi est né le programme Air2030 destiné à moderniser à la fois la chasse et la DCA. Dernièrement, le choix a été fait d’améliorer considérablement les performances de la DCA suisse en la dotant de systèmes de Défense Sol-Air (DSA) à longue portée, à la fois pour la protection de sites sensibles et pour le déni d’accès aérien. Le relief suisse interdisant une couverture totale par des systèmes au sol, ces nouveaux systèmes DSA seraient complétés par un nouveau type de chasseur qui viendrait remplacer les Tiger et les Hornet.

Pour les Forces aériennes, ce serait alors l’occasion de retrouver des capacités de frappe au sol et de reconnaissance tactique. Sur le plan opérationnel, l’acquisition de nouveaux appareils de combat souligne ainsi les enjeux de demain pour les Forces aériennes. Au-delà des qualités intrinsèques de l’appareil, le choix devra prendre en compte les possibilités d’entraînement et de coopération offertes par le pays vendeur, l’indépendance opérationnelle et logistique dans le cadre du MCO des avions, mais aussi l’implication de la base industrielle et technologique nationale dans l’entretien de l’appareil, notamment à travers des offsets directs et indirects. Autant de points qui handicapent techniquement les concurrents américains, mais qui confèrent aussi à cet achat un caractère éminemment politique, surtout après le rejet par référendum du Gripen en 2014.

Le spectre de ce référendum entraîne d’ailleurs son lot de complications dans le programme Air2030. D’une part, afin de légitimer l’achat de nouveaux avions de combat et de l’inscrire dans le processus démocratique national, le DDPS devrait opter pour un arrêté de planification, potentiellement soumis à référendum. Une position qui tiendrait également lieu de compromis politique entre les tenants d’une procédure d’acquisition sans référendum, les partis qui valident le principe d’arrêté de planification, mais en demandant une enveloppe budgétaire plus importante et ceux qui, à l’inverse, envisagent de la réduire drastiquement. En laissant la possibilité au peuple d’avoir le dernier mot, on évite ainsi de nombreuses tergiversations politiques sur le fond et la forme de l’acquisition. En l’état actuel, le Conseil fédéral garderait le concept d’arrêté de planification pour les seuls avions de combat, les systèmes sol-air étant sanctuarisés par une procédure d’achat standard. Dans tous les cas, si référendum il devait y avoir, il porterait sur le principe de l’acquisition et aurait lieu à l’automne 2020, avant l’annonce des vainqueurs des compétitions. D’autre part, le fait de laisser au peuple la possibilité de s’exprimer, et donc de rejeter le renouvellement des capacités aériennes, impose des contraintes sur les formats. Ainsi, l’option la plus crédible sur le plan opérationnel, prévoyant l’achat de 55 à 70 avions de combat en plus des systèmes de défense à longue portée, nécessite un budget de 15 à 18 milliards de francs suisses, et est donc bien trop susceptible d’être rejetée par référendum. À l’inverse, l’option la moins chère, qui prévoyait le remplacement des Tiger, aurait imposé une nouvelle procédure d’achat au début des années 2020, avec un nouveau risque de rejet populaire.

En tout état de cause, il semble donc que le système de DSA bénéficiera d’un budget de 2 milliards de francs suisses (1,8 milliard d’euros). Le renouvellement des avions de combat aura droit à une enveloppe de 6 milliards (5,4 milliards d’euros), ce qui devrait permettre l’acquisition d’une trentaine d’appareils polyvalents avec leurs équipements associés. Les Forces aériennes promettent de réaliser une évaluation objective des différents concurrents. Néanmoins, comme en 2011, le choix final sera pris à l’échelon politique, après l’éventuel référendum. De quoi permettre aux impératifs diplomatiques de contrecarrer une nouvelle fois le choix des Forces aériennes, mais sans possibilité de contestation populaire. Reste à voir si le pouvoir alors en place acceptera de prendre à nouveau le risque de voir sa décision remise en cause publiquement par les cadres des Forces aériennes. Dans tous les cas, si le contexte diplomatique était amené à jouer un rôle dans le choix des équipements, il est pour l’heure impossible de prévoir de quel côté pencherait la balance, la diplomatie suisse oscillant régulièrement entre bras de fer et accords à l’amiable, que ce soit avec l’Union européenne ou avec les États‑Unis.

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Les Grands Dossiers de Diplomatie n°54 - L'état des conflits dans le monde - décembre 2019-janvier 2020

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