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Les UCAV sont-ils condamnés ?

Également monoréacteur et présentant des formes furtives, il est optimisé pour une plus grande manœuvrabilité. Ses concepteurs indiquent qu’il est semi-­autonome et qu’il peut être utilisé seul. Un premier vol est attendu pour 2020. En mars 2019, l’US Air Force indiquait avoir fait voler le XQ‑58 Valkyrie. Pouvant franchir plus de 3 000 km, l’appareil est optimisé pour avoir un certain degré de furtivité radar et être manœuvrable. Si l’appareil de Boeing est destiné à entrer à terme en production, le XQ‑58 est quant à lui un démonstrateur dans le cadre d’un programme plus large, le Low Cost Attritable Strike Demonstrator (LCASD). On note que, dans les deux cas, la communication autour des systèmes embarqués est peu prolixe. Dernière évolution en date, Kratos, le constructeur du XQ‑58, a proposé un système de lancement intégré, drone compris, dans un conteneur maritime standard. Il serait alors tout à fait possible d’envisager une frappe d’appareils provenant de bases éloignées, soutenus par des drones tirés depuis la mer ou le sol, plus à proximité des objectifs, éventuellement en avance de phase de l’arrivée des appareils pilotés.

L’Europe n’est pas en reste dans le secteur des loyal wingmen/effecteurs déportés. Le dernier salon du Bourget a été l’occasion pour Airbus et MBDA de présenter trois catégories de systèmes susceptibles d’être intégrés au SCAF et qualifiés de « remote carriers ». Chez MBDA, l’option retenue table sur des appareils de 150 et 240 kg, tandis qu’Airbus a planché sur un système plus imposant. La mise en œuvre de ces différents systèmes – les choix ne sont pas encore arrêtés – peut se faire diversement. Si des appareils de combat ou des plates-formes navales sont évoqués par MBDA, le drone d’Airbus pourrait être mis en œuvre du sol ou depuis la tranche arrière des A400M. Reste que, là aussi, les fonctions exactes ne sont guère plus connues que les préférences de l’armée de l’Air. En tout état de cause, quel que soit le système, il apparaît comme nettement plus compact que les propositions américaines, ce qui ne va pas sans poser de questions quant à la quantité de munitions qui pourront être embarquées – même si elles seront elles aussi plus compactes – ou sur la miniaturisation des systèmes ISR ou de guerre électronique.

Avec un peu plus de retard, le Royaume-­Uni a également décidé de lancer son programme de remote carrier, le Lightweight Affordable Novel Combat Aircraft (LANCA) avec, dans un premier temps, l’attribution de trois contrats de conception initiale à Blue Bear Systems Research, Boeing Defence UK et Callen-Lenz. Comme ailleurs, la rationalité retenue consiste toujours à disposer de petits appareils, peu coûteux, utilisés en appui des appareils pilotés. Au-delà des questionnements sur la viabilité du programme Tempest, on voit cependant clairement émerger une tendance nette quant à la reconstitution d’une masse aérienne. Les trente dernières années ont vu une diminution drastique du nombre d’appareils de combat dans les forces aériennes occidentales, alors même que les menaces potentielles pesant sur elles devenaient plus nombreuses, plus denses, mais connaissaient également une prolifération – signant ainsi la fin du « confort opératif » ayant motivé la réduction des volumes de forces…

Reste cependant à voir ce qu’il adviendra de ces initiatives. D’un côté, SCAF et Tempest ne sont qu’au début d’un développement qui s’avérera coûteux et qui pourrait de ce fait obliger à réaliser des économies sur les systèmes des effecteurs déportés. D’un autre côté, les progrès enregistrés en intelligence artificielle et une attention plus grande portée à la guerre électronique pourraient donner lieu à un « âge d’or de l’effecteur déporté ». Les jeux sont donc ouverts.

Le cas chinois

Reste également, lorsqu’il est question de drones de combat, un mystère chinois. La Chine a considérablement développé ses ambitions dans nombre de secteurs liés aux drones. Elle a présenté, lors du défilé célébrant les 70 ans de la République populaire, le GJ‑11 Sharp Sword, qui aurait effectué son premier vol en 2013. Se présentant comme une aile volante furtive monoréacteur, il pourrait être destiné à des missions de frappe comme de reconnaissance ; aucune précision n’ayant été donnée sur son emploi ni sur les équipements embarqués. De même, aucune information n’est disponible sur une éventuelle utilisation en tant qu’effecteur déporté en appui d’appareils pilotés. Certaines sources évoquent également son utilisation depuis les futurs porte-­avions chinois ou encore des contrôles non pas par les traditionnelles surfaces, mais par vecteur de flux – une option qui ferait gagner en manœuvrabilité, au prix cependant d’une plus grande complexité. À voir donc, d’autant plus que d’autres programmes chinois existent, parmi lesquels le CH‑7, qui a été présenté en novembre 2018. Il ressemble extérieurement au X‑47B américain, mais des sources locales estiment qu’il serait spécifiquement destiné aux missions ISR.

En tout état de cause, la question qui se pose à la Chine comme à la plupart des opérateurs de drones reste celle du contrôle de ces appareils. Opérant à proximité d’avions de combat, ils peuvent être intégrés dans un réseau local qui, s’il peut subir les conséquences d’un brouillage adverse, ne subit pas la « tyrannie de la distance » d’un appareil opérant seul et étant dépendant de ses liaisons satellitaires. La solution à ce dilemme, élégante mais techniquement hors de portée, avait été britannique : en son temps, le Taranis était présenté comme devant opérer seul, y compris dans le processus de reconnaissance et de validation de ses cibles. Le Taranis devait intégrer le programme franco-­britannique FCAS, mais ce dernier a connu le destin qu’on lui connaît, sans que Londres soit réellement désireux de poursuivre seul dans ce domaine.

Mais en creux, la question de l’intelligence artificielle était donc posée ; et avec elle des questions aussi bien éthiques que de pertinence militaire. De facto, les règles d’engagement dans les pays occidentaux requièrent, dans nombre de cas où ces drones seraient utilisés, une identification positive – impliquant donc une intervention humaine. Il n’est pas ici uniquement question d’éthique, de politique et d’anticipation des réactions des opinions publiques face à la concrétisation du mythe du « robot tueur ». La morphologie même des opérations militaires a considérablement évolué, de la densité des menaces à la qualité des systèmes C3D2 (Cover, Concealment, Camouflage, Deception, Denial) adverses, sans même parler de la fluidité des situations tactiques. En d’autres termes, non seulement il paraît difficile dans de tels cas de figure d’envisager l’emploi d’un drone comme on le ferait d’un missile de croisière (soit un largage des munitions à un moment déterminé sur une cible fixe également prédéterminée), mais, au surplus, un tel usage pourrait être contre-­productif.

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Philippe Langloit

Chargé de recherche au CAPRI (Centre d'Analyse et de Prévision des Risques Internationaux).

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